De donde viene el cacahuete

De donde viene el cacahuete

historia del cacahuete

La cáscara del cacahuete (que no es un fruto seco) es una vaina y, como otras legumbres, cada vaina puede contener más de una semilla. Aunque el cultivar común en Estados Unidos tiene dos semillas, las diferentes variedades de cacahuetes pueden tener entre una y cuatro. Nutritivo y versátil, el cacahuete es un alimento básico en la dieta de personas de todo el mundo.

Aunque hoy es omnipresente en todo el mundo, el cacahuete (Arachis hypogaea) era originario únicamente de Sudamérica, y se cree que procede de las estribaciones de los Andes en Bolivia y Perú. Antiguamente, los antropólogos han encontrado pruebas del cultivo del cacahuete que se remontan al menos a 7.600 años.

Sabrosa y resistente, la planta se extendió rápidamente. Llegó a México en el siglo I d.C., y poco después de que los exploradores europeos llegaran al Nuevo Mundo, los marineros lo transportaron a China y África, donde se hizo popular en el siglo XVI.

Poco después, durante la colonización de Norteamérica, los africanos esclavizados, llevados a trabajar a las plantaciones de Virginia en el marco de la trata de esclavos, trajeron consigo los cacahuetes. A principios del siglo XIX, los cacahuetes se cultivaban comercialmente para su uso no sólo como alimento, sino también como aceite, e incluso como sustituto del cacao. En la última parte del siglo, P.T. Barnum vendía «cacahuetes tostados» cuando el circo recorría el país, lo que contribuyó a aumentar su popularidad.

mantequilla de cacahuete

El cacahuete, aunque se cultiva en regiones tropicales y subtropicales de todo el mundo, es originario del hemisferio occidental. Probablemente se originó en Sudamérica y se extendió por el Nuevo Mundo cuando los exploradores españoles descubrieron la versatilidad del cacahuete. Cuando los españoles regresaron a Europa, los cacahuetes se fueron con ellos. Más tarde, los comerciantes se encargaron de propagar el cacahuete a Asia y África. El cacahuete regresó a Norteamérica en barcos de vela que transportaban esclavos en el siglo XVIII. Aunque hubo algunas explotaciones comerciales de cacahuetes en Estados Unidos durante los años 1700 y 1800, su cultivo no fue muy extenso. Esta falta de interés por el cultivo del cacahuete se atribuye a que el cacahuete se consideraba un alimento para pobres y a que las técnicas de cultivo y cosecha eran lentas y difíciles. Hasta la Guerra Civil, el cacahuete siguió siendo básicamente un alimento regional asociado al sur de Estados Unidos.

Después de la Guerra Civil, la demanda de cacahuetes aumentó rápidamente. A finales del siglo XIX, el desarrollo de equipos para la producción, la cosecha y el descascarillado del cacahuete, así como las técnicas de procesamiento, contribuyeron a la expansión de la industria del cacahuete. Los nuevos equipos del siglo XX, que ahorran trabajo, dieron lugar a una rápida demanda de aceite de cacahuete, cacahuetes tostados y salados, mantequilla de cacahuete y dulces.

cacahuetes para untar

Se cree que los cacahuetes (Arachis hypogaea) son originarios de Sudamérica, donde prosperan en climas tropicales y subtropicales (American Peanut Council, 2014). El nombre «cacahuete» es engañoso, porque no es botánicamente un fruto seco, sino una legumbre (miembro de la familia de los guisantes y las judías). Las semillas comestibles de una planta de cacahuete comienzan en la superficie, pero maduran bajo tierra; por ello, los cacahuetes también se conocen como cacahuetes (National Peanut Board, 2015).

En Estados Unidos, los cacahuetes se consideraban un alimento regional del Sur hasta después de la Guerra Civil, cuando los avances tecnológicos dieron lugar a un aumento de la demanda de aceite de cacahuete, mantequilla de cacahuete, cacahuetes tostados y salados, y dulces. Además, el célebre científico George Washington Carver identificó numerosos usos manufacturados no alimentarios para el cacahuete y las partes de la planta, y fomentó la plantación de cacahuetes como cultivo de rotación para la producción de algodón, lo que hizo que la superficie se ampliara a principios del siglo XX (American Peanut Council, 2014).

Los cacahuetes se plantan después de la última helada, normalmente en abril o mayo. La cosecha tiene lugar aproximadamente entre 120 y 160 días después de la plantación, por lo que la temporada de comercialización de los cacahuetes frescos «verdes» (no secos) suele ser durante septiembre y octubre. Los cacahuetes que han sido secados o procesados tienen una vida útil mucho más larga, por lo que la temporada de comercialización es más larga (Wright et al, 2014) (National Peanut Board, 2015).

cronología de la historia de la mantequilla de cacahuete

Botánicamente, los cacahuetes se clasifican como legumbres; sin embargo, a efectos culinarios, de investigación y nutricionales, los cacahuetes se consideran un fruto seco. Los cacahuetes crecen bajo tierra, a diferencia de los frutos secos como las nueces, las almendras, etc., que crecen en los árboles. Estos se consideran botánicamente drupas.

Los cacahuetes, junto con las judías y los guisantes, pertenecen a la familia de las leguminosas. Las legumbres son semillas comestibles encerradas en vainas. Como grupo, proporcionan la mejor fuente de proteínas concentradas del reino vegetal. Aunque su estructura física y sus beneficios nutricionales se asemejan más a los de otras legumbres, el uso de los cacahuetes en la dieta y la cocina se asemeja más al de los frutos secos.

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